“Rewarding and Challenging at the Same Time”: Emergency Medicine Residents' Experiences Caring for Patients Who Are Homeless

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Abstract

Objectives:

The objectives were to examine how emergency medicine (EM) residents learn to care for patients in the emergency department (ED) who are homeless and how providing care for patients who are homeless influences residents' education and professional development as emergency physicians.

Methods:

We conducted in-depth, one-on-one interviews with EM residents from two programs. A random sample of residents stratified by training year was selected from each site. Interviews were digitally recorded and professionally transcribed. A team of researchers with diverse content-relevant expertise reviewed transcripts independently and applied codes to text segments using a grounded theory approach. The team met regularly to reconcile differences in code interpretations. Data collection and analysis occurred iteratively, and interviews continued until theoretical saturation was achieved.

Results:

Three recurring themes emerged from 23 resident interviews. First, residents learn unique aspects of EM by caring for patients who are homeless. This learning encompasses both specific knowledge and skills (e.g., disease processes infrequently seen in other populations) and professional development as an emergency physician (e.g., the core value of service in EM). Second, residents learn how to care for patients who are homeless through experience and informal teaching rather than through a formal curriculum. Residents noted little formal curricular time dedicated to homelessness and instead learned during clinical shifts through personal experience and by observing more senior physicians. One unique method of learning was through stories of “misses,” in which patients who were homeless had bad outcomes. Third, caring for patients who are homeless affects residents emotionally in complex, multifaceted ways. Emotions were dominated by feelings of frustration. This frustration was often related to feelings of futility in truly helping homeless patients, particularly for patients who were frequent visitors to the ED and who had concomitant alcohol dependence.

Conclusions:

Caring for ED patients who are homeless is an important part of EM residency training. Our findings suggest the need for increased formal curricular time dedicated to the unique medical and social challenges inherent in treating patients who are homeless, as well as enhanced support and resources to improve the ability of residents to care for this vulnerable population. Future research is needed to determine if such interventions improve EM resident education and, ultimately, result in improved care for ED patients who are homeless.

Objetivos

Examinar cómo los residentes de medicina de urgencias y emergencias (MUE) aprenden a atender a los pacientes indigentes en el servicio de urgencias (SU), y cómo la atención a los pacientes indigentes influye en la educación y el desarrollo profesional de los residentes como urgenciólogos.

Métodos

Se llevaron a cabo entrevistas en profundidad y de forma individual con los residentes de MUE de dos programas. Se seleccionó una muestra aleatoria de residentes estratificada por el año de formación de cada lugar. Las entrevistas se grabaron digitalmente y se transcribieron profesionalmente. Un equipo de investigadores con experiencia diversa sobre contenidos relevantes revisó las transcripciones de forma independiente y aplicó la codificación a los fragmentos de texto usando una aproximación a la teoría fundamentada. El equipo se reunió regularmente para conciliar las diferencias en las interpretaciones de codificación. La obtención y el análisis de los datos ocurrió de forma iterativa, y las entrevistas continuaron hasta que se alcanzó la saturación teórica.

Resultados

Tres temas recurrentes emergieron de las entrevistas a los 23 residentes. En primer lugar, los residentes aprenden aspectos únicos de la MUE mediante la atención de los pacientes indigentes. Este aprendizaje incluye tanto los conocimientos específicos y las habilidades (por ejemplo, los procesos patológicos vistos infrecuentemente en otras poblaciones), como el desarrollo profesional como urgenciólogo (por ejemplo, el valor principal de la asistencia en MUE). En segundo lugar, los residentes aprenden cómo atender a los pacientes indigentes a través de la experiencia y la enseñanza informal más que a través de un plan oficial de formación. Los residentes señalaron que existe poco tiempo en el plan de formación oficial dedicado a la indigencia, y que en su lugar aprenden durante las guardias asistenciales a través de la experiencia personal y la observación de los médicos con mayor experiencia. Un método único de aprendizaje fue a través de historias de “errores”, en las que los pacientes indigentes tuvieron malos resultados. En tercer lugar, la atención de los pacientes indigentes afecta emocionalmente a los residentes de forma compleja y en múltiples facetas. Las emociones fueron dominadas por sentimientos de frustración. Esta frustración se relacionó a menudo con sentimientos de inutilidad para ayudar verdaderamente a los pacientes indigentes, particularmente a los pacientes que acudieron con frecuencia al SU y que además tuvieron dependencia de alcohol.

Conclusiones

La atención de los pacientes indigentes en el SU es una parte importante de la formación de la residencia de MUE. Nuestros resultados indican la necesidad de aumentar el tiempo en el plan oficial de formación dedicado a los retos médicos y sociales únicos inherentes del tratamiento de pacientes indigentes, así como mayor apoyo y recursos para mejorar la capacidad de los residentes para atender a esta población vulnerable. Se requiere investigación adicional para determinar si estas intervenciones mejoran la formación del residente de MUE y, en última instancia, resultan en una mejor atención para los pacientes indigentes en el SU.

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