Critical Drug Shortages: Implications for Emergency Medicine

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Abstract

Prescription drug shortages have become increasingly common and more severe over the past decade. In addition, reported shortages are longer in duration and have had a greater effect on patient care. Some of the causes of current drug shortages are multifactorial, including the consolidation of drug manufacturers, quality problems at production plants that restrict the supply of drugs, and a lack of financial incentives for manufacturers to produce certain products, particularly generic medications. Generic injectable medications are most commonly affected by shortages because the production process is complex and costly for these drugs, and profit margins are often smaller than for branded medications. Many commonly used emergency department (ED) generic injectables have been affected by shortages, including multiple resuscitation and critical care drugs. Several reports have shown that shortages can potentially have major effects on the quality of medical care, including medication errors, treatment delays, adverse outcomes, and increased health care costs. Currently, no published data exist outside of case reports that directly link ED-based drug shortages to overall patient safety events; however, there are several examples in the ED where first-line therapies for life-saving medications have been in short supply, and alternatives have higher rates of adverse events, narrower therapeutic indexes, or both. Aside from increasing notification about shortages, the U.S. Food and Drug Administration has little power to coerce manufacturers to produce medications during a shortage. Therefore, ED providers must learn to mitigate the effects of shortages locally, through active communication with pharmacy staff to identify safe and effective alternatives for commonly used medications when possible. Particularly given the effect on critical care medications, therapeutic alternatives should be clearly communicated to all staff so that providers have easy access to this information during resuscitations. This review focuses on the etiology of drug shortages, their effect on the ED, and potential solutions and mitigation strategies.

La escasez de medicamentos prescritos se ha incrementado en frecuencia y gravedad durante la última década. Además, la escasez documentada es mayor en duración y ha tenido un mayor impacto en la atención al paciente. Algunas de las causas actuales de escasez de fármacos son multifactoriales, e incluyen la consolidación de fabricantes de medicamentos, los problemas de calidad en las plantas de producción que restringen el suministro de medicamentos y una falta de incentivos económicos a los fabricantes para producir determinados productos, particularmente los medicamentos genéricos. Los medicamentos genéricos inyectables son los más afectados por la escasez porque el proceso de producción es complejo y costoso para estos fármacos y los márgenes de beneficios son a menudo menores que para los medicamentos de marca. Muchos de los genéricos inyectables de uso común en el servicio de urgencias (SU) se han visto afectados por la escasez, entre ellos múltiples fármacos utilizados en reanimación y en cuidados críticos, por nombrar algunos. Varios informes han mostrado que la escasez puede tener potencialmente mayor impacto en la calidad de la atención médica, debido a errores de medicación, retrasos en los tratamientos, resultados adversos e incremento de los costes sanitarios. Actualmente no existen datos publicados más allá de series de casos que vinculan directamente la escasez de fármacos usados en urgencias con eventos globales sobre la seguridad del paciente. Sin embargo, hay varios ejemplos en el SU donde tratamientos de primera elección con fármacos que salvan vidas han estado en escasez, y sus alternativas tienen mayor porcentaje de efectos adversos, márgenes terapéuticos más estrechos, o ambos. Aparte de aumentar las notificaciones sobre la escasez, la FDA estadounidense tiene poco poder para obligar a los fabricantes a producir medicamentos durante un periodo de escasez. Por lo tanto, los sanitarios de los SU deben aprender a mitigar el impacto de la escasez a nivel local, a través de la comunicación activa con el personal de farmacia para identificar alternativas seguras y eficaces para los medicamentos de uso frecuentes cuando sea posible. En particular, dado el impacto en los fármacos de cuidados intensivos, las alternativas terapéuticas deberían ser claramente comunicadas a todo el personal sanitario para que los sanitarios tengan acceso fácilmente a esta información durante las reanimaciones. Esta revisión se centra en la etiología de la escasez de medicamentos, su impacto en el SU y las posibles soluciones y estrategias de mitigación.

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