How resilient are southwestern ponderosa pine forests after crown fires?


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Abstract

The exclusion of low-severity surface fire from ponderosa pine (Pinus ponderosa P. & C. Lawson) forests of the Southwest has changed ecosystem structure and function such that severe crown fires are increasingly causing extensive stand mortality. This altered fire regime has resulted from the intersection of natural drought cycles with human activities that have suppressed natural fires for over a century. What is the trajectory of forest recovery after such fires? This study explores the regeneration response of ponderosa pine and other species to crown fires that occurred in the region from the late 1940s to the mid-1970s. We address two main questions: (1) What is the success of ponderosa regeneration and establishment, and (2) Can these sites, burned in stand-destroying fires, be “captured” by other species on the scale of decades? Two main trajectories of recovery were found: (1) establishment of unnaturally dense ponderosa pine stands vulnerable to further crown fire and (2) establishment of nonforested grass or shrub communities.RésuméL'exclusion des feux de surface peu sévères dans les forêts de pin ponderosa (Pinus ponderosa P. & C. Lawson) du Sud-Ouest a modifié les fonctions et la structure de l'écosystème de telle sorte que des feux de cime sévères causent de la mortalité de plus en plus importante parmi les peuplements. Cette modification du régime de feu est le résultat combiné des cycles naturels de sécheresse et de l'activité humaine qui a supprimé les feux d'origine naturelle depuis plus d'un siècle. Quelle est la trajectoire de la récupération de la forêt après de tels feux? Cette étude explore la réaction de la régénération de pin ponderosa et des autres espèces aux feux de cime qui sont survenus dans la région entre la fin des années 1940 et le milieu des années 1970. Les auteurs ont examiné deux questions principales: (1) Quel est le taux de succès de la régénération et de l'établissement du pin ponderosa? (2) Est-ce que ces sites, une fois brûlés par des feux qui détruisent le peuplement, peuvent être envahis par d'autres espèces après plusieurs décennies? Ils ont observé deux voies principales de récupération: (1) l'établissement de peuplements artificiellement clairsemés de pin ponderosa vulnérables à d'éventuels feux de cime et (2) l'établissement de communautés non forestières d'herbacées et d'arbustes.

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