Scope and Ethics of Psychologists’ Use of Client Testimonials on Professional Websites

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Abstract

Testimonials are statements on behalf of current or former clients that may comment on the abilities, qualifications, or personal characteristics of a health care provider or attest to outcomes experienced after receipt of services. Although the use of client testimonials in promotional materials is prohibited by both the Canadian Psychological Association (CPA) practice guidelines and by guidelines or legislation in a majority of provinces, a portion of registered psychologists’ professional websites may still display client testimonials or link to third-party provider rating sites (e.g., RateMDs.com, Yelp.ca). With little oversight by governing bodies, the scope of this practice is unknown. This article examines how often testimonials appear on the websites of Canadian psychologists and group practices, and discusses ethical guidelines and issues surrounding this practice. We examined the professional websites of practicing registered psychologists (N = 433) selected from the provincial directories of five provinces (Alberta, British Columbia, Ontario, Manitoba, and Quebec). Of sampled websites, 4.2% included client testimonials, 1.2% explicitly solicited testimonials, and 1.4% included links to external provider rating websites. Of the testimonials displayed on psychologists’ websites, 38.9% contained potentially identifying information. Client testimonials are used by psychologists in Canada despite national and provincial guidelines against this practice. Although clients who provide anonymous testimonials are unlikely to be harmed by this practice, there is still a risk of harm occurring. Furthermore, because testimonials represent a highly biased source of information, their use may reflect poorly on the psychology profession.

Le témoignage est un énoncé formulé par un client, actuel ou ancien, portant sur les compétences, les qualifications ou les caractéristiques personnelles d’un fournisseur de soins de santé, ou sur les résultats obtenus après l’obtention de ses services. Bien que l’usage de témoignages de clients dans le matériel promotionnel soit interdit à la fois par la Société canadienne de psychologie (SCP), dans le cadre de ses lignes directrices de la pratique, et par la réglementation de la majorité des provinces, les sites Web de certains psychologues agréés contiennent des témoignages de clients ou des liens vers des sites externes d’évaluation des fournisseurs (par ex., RateMDs.com, Yelp.ca). Vu le manque de surveillance par les organismes de réglementation à ce chapitre, l’étendue de cette pratique est inconnue. Le présent article examine la fréquence des témoignages sur les sites Web de psychologues canadiens et leurs pratiques, pour se pencher sur les lignes directrices éthiques et les questions entourant une telle pratique. Nous avons examiné le site Web de psychologues agréés (N = 433) choisis parmi cinq répertoires provinciaux (Alberta, Colombie-Britannique, Ontario, Manitoba, Québec). Parmi cet échantillon, 4,2 % des sites présentaient des témoignages de clients, 1,2 % sollicitaient explicitement des témoignages, et 1,4 % comportaient des liens vers des sites externes d’évaluation de fournisseurs. Parmi les témoignages affichés sur ces sites Web, 38,9 % comportaient de l’information pouvant servir à identifier le client. Des psychologues au Canada utilisent les témoignages de clients en dépit des lignes directrices nationales et provinciales qui interdisent cette pratique. Bien qu’il soit peu probable que les clients ayant fourni des témoignages anonymes subissent des préjudices, le risque subsiste. De plus, étant donné que les témoignages constituent une source subjective d’information, leur utilisation nuit à la réputation de la profession.

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