Developing Appreciation for Ambivalence: The Understanding of Concurrent Conflicting Desires in 4- to 7-Year-Old Children

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Abstract

The current experiment examined the development of children’s ability to comprehend concurrent conflicting desires (i.e., both wanting and not wanting something at the same time). Participants were 4- to 7-year-old children and a group of undergraduate students (N = 20 in each age group). Results showed that the 6- and 7-year-old children understood concurrent conflicting desires at levels that were well above chance. There was evidence that even some of the 5-year-olds exhibited an emerging comprehension of conflicting desires. However, the 4-year-old children showed little ability to appreciate conflicting desire states. As such, children showed appreciation for conflicting desires at younger ages than suggested by previous research. In addition, significant relationships were observed between children’s concurrent conflicting desire understanding and their theory of mind (ToM) and executive functioning (EF) skills, even after controlling for chronological and verbal age.

L’expérience a examiné l’acquisition, chez l’enfant, de la capacité à comprendre des souhaits conflictuels concomitants — à la fois, vouloir et ne pas vouloir quelque chose au même moment. Les participants étaient des enfants âgés de 4 à 7 ans et des étudiants inscrits à un programme de premier cycle (n = 20 dans chaque groupe). Les résultats ont révélé que les enfants de 6 et 7 ans comprenaient les désirs conflictuels concomitants à des niveaux ne pouvant pas être dus au hasard. En outre, quelques enfants de 5 ans témoignaient d’une compréhension émergente des désirs conflictuels. Toutefois, les enfants de 4 ans montraient peu de capacité à prendre conscience des désirs conflictuels. Les enfants témoignaient d’une compréhension des désirs conflictuels à un plus bas âge que le suggéraient les recherches antérieures. De plus, on a constaté des liens importants entre la compréhension des désirs conflictuels concomitants des enfants et le niveau de leurs processus cognitifs de la théorie de l’esprit et des fonctions exécutives, même après avoir pris en compte l’âge chronologique et les compétences verbales.

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