Discharges against medical advice: a community hospital's experience

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Abstract

Objectives

To understand the characteristics of patients who leave hospital against medical advice (known as “discharges against medical advice” [DAMA]) in a small community hospital and to study how these patients compare to current literature on the topic. To evaluate chart documentation pertaining to such discharges.

Methods

A retrospective chart audit was performed, covering a 2-year period, on patients who had discharged themselves against medical advice. The data were compared to the general patient population of the same period. Evaluation of DAMA documentation was also conducted by chart survey.

Results

The rate of DAMA in the study hospital was found to be 0.57%, and the average length of stay was 2.8 days. Patients who leave hospital against medical advice differ from the general patient population: they include a higher proportion of males (p = 0.007), demonstrate a different age distribution (p < 0.001), have shorter stays in hospital (p < 0.001), and have a considerably greater frequency of substance abuse (p < 0.001) and psychiatric conditions (p < 0.001) associated with their admissions. DAMA documentation was included in the charts of 81.6% of patients involved, but only 22.9% of these charts included documentation with respect to patient competency.

Conclusion

Patients who leave hospital against medical advice represent a high-risk population: they suffer a greater incidence of mental illness and substance abuse. Potential interventions are limited, but influence strategies may have a role. Early identification of patients at risk may facilitate this process, thereby decreasing the occurrence of DAMA and improving health outcomes. More consistent and comprehensive documentation is needed for these patients.

Objectifs

Comprendre les caractéristiques des patients qui quittent l'hôpital à l'encontre de l'avis de leur médecin (en anglais, discharges agains medical advice, ou DAMA) dans un petit hôpital communautaire et comparer ces patients aux publications courantes sur la question. Évaluer la documentation contenue dans les dossiers des départs en cause.

Méthodes

On a procédé à une vérification rétrospective, portant sur deux ans, des dossiers de patients qui étaient partis de leur propre chef, à l'encontre de l'avis de leur médecin. On a comparé ces données à celles de la population générale des patients au cours de la même période. On a aussi évalué la documentation des départs en question en analysant les dossiers.

Résultats

On a constaté que le taux de ces départs dans l'hôpital à l'étude s'établissait à 0,57 % et que le séjour durait en moyenne 2,8 jours. Les patients qui quittent l'hôpital en dépit de l'avis de leur médecin diffèrent de la population générale des patients : ils comportent un pourcentage plus élevé d'hommes (p = 0,007), leur distribution selon l'âge diffère (p < 0,001), leur séjour à l'hôpital est plus court (p < 0,001) et ils ont beaucoup plus souvent des problèmes de toxicomanie (p < 0,001) et psychiatriques (p < 0,001) liés à leur admission. La documentation du départ était incluse dans le dossier de 81,6 % des patients en cause, mais seulement 22,9 % des dossiers en question comportaient de la documentation sur l'aptitude du patient.

Conclusion

Les patients qui quittent l'hôpital à l'encontre de l'avis de leur médecin représentent une population à risque élevé. Ils présentent une incidence plus élevée de problèmes de maladie mentale et de toxicomanie. Les interventions possibles sont limitées, mais les stratégies d'influence peuvent avoir leur place. L'identification rapide des patients à risque peut faciliter le processus, réduire ainsi l'occurrence de DAMA et améliorer les résultats. Il faut documenter le cas de ces patients de façon plus uniforme et complète.

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