Rural community and health care interdependence: an historical, geographical study

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Abstract

The relationships between rural health care and community development were examined over time, for the case-study area of Huron and Perth counties in Southwestern Ontario. The underlying premises were that an historical–geographic study could provide both a perspective on the development of rural health services and explore the interdependent relationship between rural community and health care. The research concentrated on examinations of the 2 key elements of rural health care, namely the rural practitioner and the community hospital. Detailed reconstruction revealed that, over time, both physicians and hospitals moved from a marginal to a central position and identity within the community, in parallel with the stages of community development in the 19th and 20th centuries, with hospitals emerging as major foci of rural sustainability. In the last 2 decades, the strength of the area's rural community health system was successfully marshalled to offset the potentially negative aspects of provincial health care restructuring. This reinforced both the perception and the reality of the interdependence of health services and communities in the predominantly rural area.

On a étudié les liens entre les soins de santé ruraux et le développement communautaire au fil du temps dans la région visée par l'étude de cas (comtés de Huron et de Perth, dans le sud-ouest de l'Ontario). Les prémisses sous-tendant l'étude étaient les suivantes : une étude historicogéographique pourrait à la fois dégager un point de vue sur le développement des services de santé ruraux et explorer la relation d'interdépendance entre la communauté rurale et les soins de santé. La recherche a porté avant tout sur l'étude de deux éléments clés des soins de santé en milieu rural, soit le praticien rural et l'hôpital communautaire. Une reconstruction détaillée a révélé qu'au fil du temps, les médecins et les hôpitaux se déplacent de la périphérie vers le centre pour acquérir une identité à l'intérieur de la communauté — évolution correspondant aux stades de développement communautaire des XIX et XXe siècles — les hôpitaux devenant des plaques tournantes importantes de la viabilité rurale. Au cours des deux dernières décennies, on a mobilisé avec succès la force du système de santé communautaire rural de la région pour compenser les aspects négatifs possibles de la restructuration des soins de santé mise en œuvre par la province. Cette évolution a renforcé à la fois la perception et la réalité de l'interdépendance entre les services de santé et les communautés dans la région avant tout rurale.

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