Effects of food abundance and environmental parameters on foraging behavior of gadwalls and American coots in winter

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Abstract

Diurnal behaviors of wintering gadwalls (Anas strepera) and American coots (Fulica americana) were studied at Guntersville Reservoir, Alabama. Feeding accounted for a substantial amount of time spent by gadwalls (>50%) and coots (>62%). Feeding rate (pecks per minute) of female gadwalls was higher than that of males, and foraging speed (metres per minute) of unpaired gadwalls was higher than that of paired birds. For both gadwalls and coots, foraging speed increased and feeding rate decreased over time. Stepwise multiple regression was used to test the effects of food abundance, day length, ambient temperature, and mean daily wind speed on feeding rate and foraging speed. Foraging speed increased with declining food abundance for both gadwalls and coots. Additionally, day length accounted for a small but significant amount of variation in foraging speed of coots. Moving faster while feeding probably allowed gadwalls and coots to maintain adequate intake of nutritious food items from a declining food resource. Variation in feeding rate of gadwalls was not explained by food abundance or environmental variables. Feeding rate of coots decreased with declining food abundance and increased with decreasing ambient temperature. As food abundance declined, reduced density of suitable food items resulted in fewer surface pecks and more time-consuming dives. The higher feeding rate of coots at lower ambient temperatures probably resulted from increased thermoregulatory costs. Unlike coots, gadwalls typically do not dive, and adjusted to reduced food abundance at the surface by stealing food from diving coots. Because gadwalls exploited coots bringing food items to the surface in January and February, gadwall feeding rate during this time was somewhat uncoupled from variation in food abundance at the surface. Although diurnal foraging time is limiting for some waterfowl species, results from the present study indicate that variation in foraging behaviors of gadwalls and coots wintering in Alabama predominantly was a response to changes in food abundance.

Le comportement diurne du Canard chipeau (Anas strepera) et de la Foulque d'Amérique (Fulica americana) en hiver a été étudié dans le réservoir Guntersville en Alabama. L'alimentation constitue une occupation importante chez les canards (>50% du temps) et les foulques (>62%). Le taux d'alimentation (nombre de coups de bec par minute) des femelles s'est avéré plus élevé que celui des mâles chez le canard et la vitesse de la recherche de nourriture (mètres par minute) était plus élevée chez les canards sans partenaire que chez les oiseaux qui faisaient partie d'un couple. Chez les deux espèces, la vitesse de la quête augmentait et le taux d'alimentation diminuait en fonction du temps. Une procédure de régression multiple pas à pas a servi à vérifier les effets de l'abondance de nourriture, de la longueur du jour, de la température ambiante et de la vitesse moyenne du vent au cours de la journée sur le taux d'alimentation et la vitesse de recherche de nourriture. La vitesse de la quête augmentait lorsque l'abondance de nourriture diminuait chez les deux espèces. De plus la longueur du jour pouvait expliquer une petite partie, tout de même significative, de la variation de la vitesse de la quête de nourriture chez les foulques. Le fait de se déplacer plus rapidement en mangeant permettait probablement aux oiseaux de maintenir leur consommation d'aliments nutritifs à même une ressource en déclin. La variation des taux d'alimentation chez le canard n'a pu s'expliquer par l'abondance de nourriture ou par des variables reliées à l'environnement. Chez les foulques, le taux d'alimentation a diminué avec la diminution de l'abondance de nourriture et augmenté lorsque la température ambiante a baissé.

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