Terrestrial burrowing ecology of newly metamorphosed frogs (Rana pipiens complex)

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Abstract

I examined the burrowing performance of newly metamorphosed Rana areolata, Rana blairi, and Rana sphenocephala in laboratory aquaria. Three treatments were used to determine whether metamorphs, when deprived of a water source, actively dig their own burrows, and if they utilize natural irregularities in substrate profiles or preexisting burrows as shelter from evaporative desiccation. Analysis of covariance (initial body mass covariate) revealed that individuals of all three species actively burrowed and passively utilized preexisting experimental burrows, but active burrowing, which consisted of substrate excavation using only the hind limbs, took much longer. Metamorphs that used preexisting burrows conserved water more efficiently than those that actively dug their own burrows. Rana blairi experienced the highest percent water loss across all treatments and was the only species to suffer mortality during the experiment. These data suggest that burrowing, by minimizing evaporative water loss, may be a critical adaptive behavior for metamorphic frogs in semi-arid environments.

J'ai étudié la performance lors de l'enfouissement chez des grenouilles fraîchement métamorphosées, Rana areolata, Rana blairi et Rana sphenocephala, dans des aquariums de laboratoire. Trois types de conditions ont été testés pour déterminer si, en l'absence d'une source d'eau, les jeunes grenouilles sont capables de creuser activement leur propre terrier et si elles utilisent les irrégularités naturelles du substrat ou des terriers préexistants pour prévenir la dessiccation par évaporation. Une analyse de covariance (masse initiale du corps comme cofacteur de variation) a révélé que les grenouilles des trois espèces creusent activement des terriers et utilisent passivement des terriers préexistants, mais le creusage actif est une activité de beaucoup plus longue durée qui consiste en l'excavation du substrat au moyen des membres postérieurs. Les jeunes grenouilles qui utilisent des terriers préexistants conservent leur eau plus efficacement que celles qui creusent. Rana blairi est l'espèce qui a perdu le plus grand pourcentage d'eau au cours des expériences et c'est la seule espèce à avoir subi de la mortalité. Ces données indiquent que l'enfouissement, en minimisant les pertes d'eau par évaporation, constitue probablement une adaptation critique chez les grenouilles fraîchement métamorphosées en milieu semi-aride.

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