Differences in diving and swimming behavior of pup and juvenile Steller sea lions (Eumetopias jubatus) in Alaska

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Abstract

Reduced juvenile survival caused by prey depletion is one hypothesis for the decline in the western Alaska population of Steller sea lions (Eumetopias jubatus (Schreber, 1776)). To understand the exposure of young sea lions to these depletions, the swimming and diving behavior of pups, juveniles, and subadults was evaluated relative to prey behavior. Pups made shorter and shallower dives (13 m, 0.9 min) than juveniles or subadults, as expected based on physiological limitations, but juveniles and subadults dived to similar depths and durations (29 m, 1.7 min and 38 m, 2.0 min, respectively). Activity patterns of juveniles and subadults reflected diurnal prey migrations, while pup activity did not. Longitudinal trends in pup dive behavior reflected both physiological and behavioral development, while juvenile dive behaviors reflected seasonal changes in prey availability. Results suggest that adult females must continue to provide nutritional support to pups during winter because of the limited diving ability of these young animals. For this reason, the flexible lactation strategies that allow for longer nursing periods during periods of low prey availability and reduce female fecundity may improve juvenile survival.

La réduction de la survie des jeunes à cause d'une diminution des proies est l'une des hypothèses avancées pour expliquer le déclin de la population des lions de mer de Steller (Eumetopias jubatus (Schreber, 1776)) dans l'ouest de l'Alaska. Afin de comprendre l'exposition des lions de mer immatures à ces déplétions, nous avons évalué le comportement de nage et de plongée chez les petits, les jeunes et les subadultes en fonction du comportement des proies. Comme on peut s'y attendre à cause de leurs restrictions physiologiques, les petits font des plongées plus courtes et moins profondes (13 m, 0,9 min) que les jeunes et les subadultes, alors que les jeunes et les subadultes plongent à des profondeurs et pour des durées semblables (respectivement 29 m, 1,7 min et 38 m, 2,0 min). Les patrons d'activité des jeunes et des subadultes, mais pas ceux des petits, correspondent aux migrations journalières des proies. Les tendances longitudinales du comportement de plongée des petits reflètent leur développement tant physiologique que comportemental, alors que les comportements de plongée des jeunes correspondent aux changements saisonniers de disponibilité des proies. Nos résultats laissent croire que les femelles adultes doivent continuer à fournir un support alimentaire aux petits pendant l'hiver à cause des capacités restreintes de plongée de ces animaux de bas âge. C'est pourquoi les stratégies flexibles d'allaitement qui permettent des périodes prolongées d'alimentation lactée durant les moments de faible disponibilité des proies et qui réduisent la fécondité des femelles peuvent augmenter la survie des jeunes.

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