Road Facilitation of Trematode Infections in Snails of Northern Alaska

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Abstract

Road disturbances can influence wildlife health by spreading disease agents and hosts or by generating environmental conditions that sustain these agent and host populations. I evaluated field patterns of trematode infections in snails inhabiting ponds at varying distances from the Dalton Highway, a wilderness road that intersects northern Alaska. I also assessed the relationships between trematode infections and snail densities and six environmental variables: calcium concentration, aquatic vegetative cover, canopy cover, temperature, pond size, and community structure. Presence of trematode infections and snail density were negatively correlated with distance from the highway. Of the pond characteristics measured, only calcium concentration and vegetation density declined with distance from road. However, neither variable was positively associated with snail density or trematode presence. One potential explanation for observed patterns is that vehicles, road maintenance, or vertebrate vectors attracted to the highway facilitate colonization of snails or trematodes. Emerging disease threats to biological diversity in northern ecosystems highlight the importance of understanding how roads affect disease transmission.

La perturbación por caminos puede influir en la salud de la vida silvestre al propagar agentes infecciosos y huéspedes o al generar condiciones ambientales que sostienen a las poblaciones de agentes y huéspedes. Evalué los patrones de infecciones de trematodos en caracoles que habitan charcas a diferentes distancias de la Carretera Dalton, que intersecta el norte de Alaska. También evalué las relaciones entre infecciones de trematodos y las densidades de caracoles y seis variables ambientales: concentración de calcio, cobertura de vegetación acuática, cobertura del dosel, temperatura, tamaño de la charca y estructura de la comunidad. La presencia de infecciones de trematodos y la densidad de caracoles se correlacionaron negativamente con la distancia a la carretera. De las características medidas en las charcas, sólo la concentración de calcio y la densidad de la vegetación declinaron con la distancia a la carretera. Sin embargo, ninguna variable se asoció positivamente con la densidad de caracoles o con la presencia de trematodos. Una posible explicación de los patrones observados es que los vehículos, el mantenimiento de caminos o los vectores vertebrados atraídos a la carretera facilitan la colonización de caracoles o trematodos. Las amenazas de enfermedades emergentes a la diversidad biológica en ecosistemas norteños resaltan la importancia de entender el efecto de los caminos sobre la transmisión de enfermedades.

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