Place-based and data-rich citizen science as a precursor for conservation action

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Abstract

Environmental education strategies have customarily placed substantial focus on enhancing ecological knowledge and literacy with the hope that, upon discovering relevant facts and concepts, participants will be better equipped to process and dissect environmental issues and, therefore, make more informed decisions. The assumption is that informed citizens will become active citizens––enthusiastically lobbying for, and participating in, conservation-oriented action. We surveyed and interviewed and used performance data from 432 participants in the Coastal Observation and Seabird Survey Team (COASST), a scientifically rigorous citizen science program, to explore measurable change in and links between understanding and action. We found that participation in rigorous citizen science was associated with significant increases in participant knowledge and skills; a greater connection to place and, secondarily, to community; and an increasing awareness of the relative impact of anthropogenic activities on local ecosystems specifically through increasing scientific understanding of the ecosystem and factors affecting it. Our results suggest that a place-based, data-rich experience linked explicitly to local, regional, and global issues can lead to measurable change in individual and collective action, expressed in our case study principally through participation in citizen science and community action and communication of program results to personal acquaintances and elected officials. We propose the following tenets of conservation literacy based on emergent themes and the connections between them explicit in our data: place-based learning creates personal meaning making; individual experience nested within collective (i.e., program-wide) experience facilitates an understanding of the ecosystem process and function at local and regional scales; and science-based meaning making creates informed concern (i.e., the ability to discern both natural and anthropogenic forcing), which allows individuals to develop a personalized prioritization schema and engage in conservation action.

Las estrategias de educación ambiental le han otorgado habitualmente un enfoque sustancial al mejoramiento de la alfabetización y el conocimiento ecológico con la esperanza de que, una vez que se descubran hechos y conceptos relevantes, los participantes serán mejores en el análisis de información sobre los sucesos ambientales y en la toma de decisiones razonables sobre el ambiente. La suposición consiste en que los ciudadanos se volverán ciudadanos activos – que persuaden con entusiasmo para, y participan en, acciones orientadas a la conservación. Encuestamos, entrevistamos y usamos la información de desempeño de 432 participantes del Equipo de Observación Costera y Censado de Aves Marinas (COASST, en inglés), un programa científicamente riguroso de ciencia ciudadana, para explorar el cambio medible en y los enlaces entre la acción y el entendimiento. Encontramos que la participación en la ciencia ciudadana rigurosa se asocia con los incrementos significativos en el conocimiento y las habilidades de los participantes; una conexión mayor con el lugar y de manera secundaria con la comunidad; y una conciencia creciente por el impacto relativo de las actividades antropogénicas sobre los ecosistemas locales, específicamente por medio del incremento del entendimiento científico del ecosistema y los factores que le afectan. Nuestros resultados sugieren que una experiencia rica en datos y basada en la localidad, enlazada explícitamente con temas locales, regionales y globales, puede llevar a un cambio medible en las acciones individuales y colectivas, expresado en nuestro estudio de caso principalmente a través de la participación en la ciencia ciudadana y las acciones comunitarias y en la comunicación de los resultados de los programas a conocidos y funcionarios electos. Proponemos los siguientes principios de alfabetización de la conservación con base en temas emergentes y las conexiones entre ellos, explícitas en nuestros datos: el aprendizaje basado en la localidad crea la construcción de significados personales; la experiencia individual anidada dentro de la experiencia colectiva (es decir, en la totalidad del programa) facilita el entendimiento de los procesos ambientales y funciona a la escala regional y local; y la creación de significados basados en la ciencia crea una conciencia informada (es decir, la habilidad de discernir tanto la fuerza natural como la antropogénica), la cual permite que los individuos desarrollen un esquema personalizado de priorización y se comprometan con las acciones de conservación.

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