The contribution of community wisdom to conservation ecology

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Abstract

Scientists have traditionally collected data on whether a population is increasing, decreasing, or staying the same, but such studies are often limited by geographic scale and time frame. This means that for many species, understanding of trends comes from only part of their ranges at particular periods. Working with citizen scientists has the potential to overcome these limits. Citizen science has the added benefit of exposing citizens to the scientific process and engaging them in management outcomes. We examined a different way of using citizen scientists (instead of data collection). We asked community members to answer a question directly and thus examined whether community wisdom can inform conservation. We reviewed the results of 3 mail-in surveys that asked community members to say whether they thought koala populations were increasing, decreasing, or staying the same. We then compared the survey results with population trends derived from more traditional research. Population trends identified through community wisdom were similar to the trends identified by traditional research. The community wisdom surveys, however, allowed the question to be addressed at much broader geographical scales and time frames. Studies that apply community wisdom have the benefit of engaging a broad section of the community in conservation research and education and therefore in the political process of conserving species.

Tradicionalmente, los científicos han recolectado datos sobre si una población está incrementando, disminuyendo o si se mantiene igual, pero dichos estudios generalmente están limitados por la escala geográfica y el marco de tiempo. Esto significa que para muchas especies, el entendimiento de las tendencias viene solamente de una parte de su extensión en periodos particulares. Trabajar con científicos ciudadanos tiene el potencial de sobrepasar estos límites. La ciencia ciudadana tiene el beneficio añadido de exponer a los ciudadanos a los procesos científicos y de comprometerlos con el resultado del manejo. Examinamos una forma diferente de usar a los científicos ciudadanos (en lugar de la colecta de datos). Pedimos a los miembros de la comunidad que respondieron una pregunta de manera directa y así examinamos si la sabiduría comunitaria puede informar a la conservación. Revisamos los resultados de tres encuestas por correo, las cuales preguntaban a los miembros de la comunidad si pensaban que las poblaciones de koalas estaban incrementando, disminuyendo o si permanecían iguales. Después comparamos los resultados de la encuesta con las tendencias poblacionales derivadas de una investigación más tradicional. Las encuestas de sabiduría comunitaria, sin embargo, permitieron que la pregunta fuera dirigida a una escala geográfica y a un marco de tiempo más amplio. Los estudios que aplican la sabiduría comunitaria tienen el beneficio de comprometer a una sección extensa de la comunidad en la investigación de la conservación y en la educación, y por lo tanto, en el proceso político de la conservación de especies.

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