Contributions of paraecologists and parataxonomists to research, conservation, and social development

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Abstract

Citizen science has been gaining momentum in the United States and Europe, where citizens are literate and often interested in science. However, in developing countries, which have a dire need for environmental data, such programs are slow to emerge, despite the large and untapped human resources in close proximity to areas of high biodiversity and poorly known floras and faunas. Thus, we propose that the parataxonomist and paraecologist approach, which originates from citizen-based science, is well suited to rural areas in developing countries. Being a paraecologist or a parataxonomist is a vocation and entails full-time employment underpinned by extensive training, whereas citizen science involves the temporary engagement of volunteers. Both approaches have their merits depending on the context and objectives of the research. We examined 4 ongoing paraecologist or parataxonomist programs in Costa Rica, India, Papua New Guinea, and southern Africa and compared their origins, long-term objectives, implementation strategies, activities, key challenges, achievements, and implications for resident communities. The programs supported ongoing research on biodiversity assessment, monitoring, and management, and participants engaged in non-academic capacity development in these fields. The programs in Southern Africa related to specific projects, whereas the programs in Costa Rica, India, and Papua New Guinea were designed for the long term, provided sufficient funding was available. The main focus of the paraecologists' and parataxonomists' activities ranged from collection and processing of specimens (Costa Rica and Papua New Guinea) or of socioeconomic and natural science data (India and Southern Africa) to communication between scientists and residents (India and Southern Africa). As members of both the local land user and research communities, paraecologists and parataxonomists can greatly improve the flow of biodiversity information to all users, from local stakeholders to international academia.

La ciencia ciudadana ha estado ganando ímpetu en Estados Unidos y en Europa, en donde los ciudadanos son alfabetizados y con un continuo interés por la ciencia. Sin embargo, en los países en desarrollo – que tienen una urgente necesidad de información ambiental – dichos programas emergen lentamente, a pesar de los grandes recursos humanos sin utilizar en las proximidades de las áreas de biodiversidad alta y con flora y fauna poco conocidas. Por esto, proponemos que la estrategia de los parataxónomos y los paraecólogos, que cual surge a partir de la ciencia basada en la ciudadanía, es muy adecuada para las áreas rurales de los países en desarrollo. Ser un parataxónomo o un paraecólogo es una vocación que conlleva una ocupación de tiempo completo apoyada por un entrenamiento extensivo, mientras que la ciencia ciudadana involucra la participación de voluntarios. Ambas estrategias tienen sus méritos dependiendo del contexto y de los objetivos de la investigación. Examinamos cuatro programas actuales de paraecológos y parataxónomos en Costa Rica, India, Papúa Nueva Guinea y en el sur de África, y comparamos sus orígenes, objetivos a largo plazo, estrategias de implementación, actividades, retos clave, logros e implicaciones para las comunidades residentes. Los programas apoyaron a la investigación continua sobre la evaluación, el monitoreo y el manejo de la biodiversidad y los participantes se involucraron en el desarrollo de capacidades no-académicas dentro de estos campos. Los programas en el sur de África se relacionaron con proyectos específicos, mientras que los programas en Costa Rica, India y Papúa Nueva Guinea fueron diseñados para el largo plazo, siempre y cuando se tuviera suficiente financiamiento disponible. El enfoque principal de las actividades de los paraecólogos y los parataxónomos varió desde la recolección y el procesamiento de especímenes (Costa Rica y Papúa Nueva Guinea) o de datos socioeconómicos y de ciencias naturales (India y sur de África) hasta la comunicación entre los científicos y los residentes (India y sur de África). Como miembros de la comunidad de usuarios locales del suelo y de la comunidad científica, los paraecólogos y los parataxónomos pueden mejorar enormemente el flujo de información sobre la biodiversidad para todos los usuarios, desde accionistas locales hasta académicos internacionales.

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