Design principles for engaging and retaining virtual citizen scientists

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Abstract

Citizen science initiatives encourage volunteer participants to collect and interpret data and contribute to formal scientific projects. The growth of virtual citizen science (VCS), facilitated through websites and mobile applications since the mid-2000s, has been driven by a combination of software innovations and mobile technologies, growing scientific data flows without commensurate increases in resources to handle them, and the desire of internet-connected participants to contribute to collective outputs. However, the increasing availability of internet-based activities requires individual VCS projects to compete for the attention of volunteers and promote their long-term retention. We examined program and platform design principles that might allow VCS initiatives to compete more effectively for volunteers, increase productivity of project participants, and retain contributors over time. We surveyed key personnel engaged in managing a sample of VCS projects to identify the principles and practices they pursued for these purposes and led a team in a heuristic evaluation of volunteer engagement, website or application usability, and participant retention. We received 40 completed survey responses (33% response rate) and completed a heuristic evaluation of 20 VCS program sites. The majority of the VCS programs focused on scientific outcomes, whereas the educational and social benefits of program participation, variables that are consistently ranked as important for volunteer engagement and retention, were incidental. Evaluators indicated usability, across most of the VCS program sites, was higher and less variable than the ratings for participant engagement and retention. In the context of growing competition for the attention of internet volunteers, increased attention to the motivations of virtual citizen scientists may help VCS programs sustain the necessary engagement and retention of their volunteers.

Las iniciativas de ciencia ciudadana alientan a los participantes voluntarios a colectar e interpretar datos y a contribuir a los proyectos científicos formales. El crecimiento de la ciencia ciudadana virtual (CCV), facilitada por medio de sitios web y aplicaciones móviles desde mediados de la década del 2000, ha sido conducido por una combinación de innovaciones de software y tecnologías móviles, el crecimiento del flujo de datos científicos sin incremento proporcional en los recursos para manejarlos y el deseo de los participantes conectados por internet de contribuir a la producción colectiva. Sin embargo, la creciente disponibilidad de actividades basadas en el internet requiere de proyectos de CCV individuales para competir por la atención de los voluntarios y promover su retención a largo plazo. Examinamos los principios de diseño de los programas y las plataformas que podrían permitir a las iniciativas de CCV competir de manera más efectiva por voluntarios, incrementar la productividad de los participantes de los proyectos y retener a los contribuyentes con el tiempo. Encuestamos al personal clave comprometido con manejar una muestra de proyectos de CCV para identificar los principios y las prácticas que siguieron para estos propósitos y lideramos un equipo en una evaluación heurística del compromiso de los voluntarios, la usable del sitio web o la aplicación y la retención de participantes. Recibimos 40 encuestas completadas (33% de tasa de respuesta). La mayoría de los programas de CCV se enfocaron en los resultados científicos, mientras que los beneficios sociales y educativos de la participación del programa, variables que constantemente se categorizan como importantes para la retención y el compromiso de los voluntarios, fueron fortuitos. Los evaluadores indicaron que lo utilizable, en la mayoría de los sitios de los programas de CCV, fue mayor y menos variable que los ratings para el compromiso de los participantes y la retención. Los retos que enfrentan los proyectos de CCV en el contexto de una competencia creciente por la atención de los voluntarios de internet sugieren que las iniciativas de CCV deberían poner atención a la literatura reciente sobre la motivación de los científicos ciudadanos virtuales para poder sustentar el compromiso y la retención de sus voluntarios.

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