Assessing strategies to reconcile agriculture and bird conservation in the temperate grasslands of South America

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Abstract

Globally, agriculture is the greatest source of threat to biodiversity, through both ongoing conversion of natural habitat and intensification of existing farmland. Land sparing and land sharing have been suggested as alternative approaches to reconcile this threat with the need for land to produce food. To examine which approach holds most promise for grassland species, we examined how bird population densities changed with farm yield (production per unit area) in the Campos of Brazil and Uruguay. We obtained information on biodiversity and crop yields from 24 sites that differed in agricultural yield. Density–yield functions were fitted for 121 bird species to describe the response of population densities to increasing farm yield, measured in terms of both food energy and profit. We categorized individual species according to how their population changed across the yield gradient as being positively or negatively affected by farming and according to whether the species' total population size was greater under land-sparing, land-sharing, or an intermediate strategy. Irrespective of the yield, most species were negatively affected by farming. Increasing yields reduced densities of approximately 80% of bird species. We estimated land sparing would result in larger populations than other sorts of strategies for 67% to 70% of negatively affected species, given current production levels, including three threatened species. This suggests that increasing yields in some areas while reducing grazing to low levels elsewhere may be the best option for bird conservation in these grasslands. Implementing such an approach would require conservation and production policies to be explicitly linked to support yield increases in farmed areas and concurrently guarantee that larger areas of lightly grazed natural grasslands are set aside for conservation.

A nivel mundial la agricultura es la mayor fuente de amenazas para la biodiversidad debido a la continua conversión del hábitat natural y a la intensificación de las tierras de cultivo existentes. La preservación de tierras y las tierras compartidas han sido sugeridas como estrategias alternativas para reconciliar a esta amenaza con la necesidad de que la tierra produzca alimentos. Para analizar cuál estrategia tiene el mayor potencial para las especies de los pastizales, examinamos cómo cambiaron las densidades poblacionales de aves con la productividad (producción por unidad de área) en los Campos de Brasil y Uruguay. Obtuvimos información sobre la biodiversidad y el rendimiento de 24 sitios que difirieron en producción agrícola. Se ajustaron funciones de densidad-rendimiento para 121 especies de aves para describir la respuesta de las densidades poblacionales a un gradiente de rendimiento, que fue medida en términos de energía alimentaria y ganancia. Categorizamos a las especies individuales de acuerdo a cómo cambió su población con respecto al gradiente de rendimiento como afectadas positiva o negativamente por la agricultura y de acuerdo a si el tamaño poblacional de las especies fue mayor bajo la preservación de tierras, las tierras compartidas o una estrategia intermedia. Independiente del rendimiento, la mayoría de las especies estuvieron afectadas negativamente por la agricultura. Incrementar la producción redujo la densidad de aproximadamente 80% de las especies de aves. Estimamos que la preservación de tierras resultaría en poblaciones más grandes que las demás estrategias para entre el 67% y 70% de las especies afectadas negativamente, dados los niveles actuales de producción, incluyendo a tres especies amenazadas. Esto sugiere que incrementar rendimiento en algunas áreas a la vez que se reduce el pastoreo a niveles bajos en los demás sitios puede ser la mejor opción para la conservación de las aves en estos pastizales. Implementar dicha estrategia requeriría de políticas de conservación y producción explícitamente conectadas para garantizar que las áreas más grandes de pastizales naturales ligeramente pastoreados se hicieran a un lado para ser conservados.

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