The Use of Focal Species in Designing a Habitat Network for a Lowland Area of Lombardy, Italy


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Abstract

Ecological networks consist of core areas connected by corridors and shielded by buffer zones. It is now largely accepted that extensive networks need to be established at different scales to conserve biodiversity. We propose using focal species to plan woodland ecological networks because such species encompass the structural and functional needs of entire ecological communities. To this end, we chose (1) the type of landscape to be conserved and (2) the suitable focal species for that task. The study area (2500 km 2) was north of Milan where human activity is heavy but wooded patches are mostly protected as regional parks. We used an interpreted satellite image to compare land-use patterns with the presence or abundance of focal species. This method produced “suitability maps” for focal species—woodland birds and mammalian carnivores—on which ecological corridors can be drawn as lines connecting core areas through the best available habitat in the matrix. These potential corridors are a useful guideline for implementation of a regional ecological network.Uso de Especies Focales en el Diseño de Redes de Hábitat para un Área Baja de Lombardia, ItaliaResumen:Las redes ecológicas consisten de áreas núcleo conectadas por corredores y protegidas por áreas de amortiguamiento. Actualmente se acepta ampliamente que es necesario establecer redes extensas a diferentes escalas para conservar la biodiversidad. Proponemos el uso de especies focales para planear las redes ecológicas de zonas boscosas, puesto que estas especies incluyen necesidades estructurales y funcionales de comunidades ecológicas enteras. Con este fin, seleccionamos: (1) el tipo de paisaje a conservar y (2) las especies focales adecuadas para esta tarea. El área de estudio (2500 m2) se encuentra al norte de Milán donde las actividades humanas son inteusas pero los parches están en su mayoría protegidas como parques regionales. Empleamos una imagen de satélite interpretada para comparar los patrones de uso del suelo con la presencia o abundancia de especies focales. Este método produjo “mapas de sostenibilidad” para especies focales—aves y mamíferos carnívoros de zonas arboladas—en los cuales se pueden dibujar corredores ecológicos como líneas que conectan áreas núcleo usando los mejores hábitats disponibles en la matriz. Estos corredores potenciales son una guía útil para la implementación de redes ecológicas regionales.

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