The First Sessions of Psychotherapy: A Qualitative Meta-Analysis of Alliance Formation Processes


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Abstract

Although the effect of the therapeutic alliance on psychotherapy outcome is well documented in the research literature, less is known about how the alliance is developed during the first sessions of therapy. This qualitative meta-analysis aimed to summarize and reanalyze the existing qualitative research literature on alliance-formation processes from the perspectives of therapists and clients. Research articles were obtained through systematic searches in the following databases: PsycINFO, MEDLINE, and Web of Science. Initially, 1,006 nonduplicate articles were screened, resulting in 15 articles that explored early alliance-formation processes from the perspectives of therapists and clients. These articles were analyzed using an existing framework of meta-analyzing qualitative research. Nine articles that studied the client perspective revealed 5 overarching metathemes: (1) meeting a competent and warm therapist; (2) being understood as a whole person; (3) feeling appreciated, tolerated, and supported; (4) gaining new strength and hope for the future; and (5) overcoming initial fears and apprehension about psychotherapy. Seven articles that studied the therapist perspective revealed 6 overarching metathemes: (1) balancing technical interventions and interpersonal warmth; (2) showing a genuine desire to understand; (3) openly supporting client agency; (4) adjusting to create a sense of safety; (5) paying attention to body language; and (6) providing helpful experiences during the first session. As the first of its kind, this meta-analysis of the dual perspectives of therapists and clients shows thematic commonalities and divergences in how alliance development is experienced. Clinical implications of how alliance development can be promoted in clinical practice are discussed.Las primeras sesiones de psicoterapia: un metanálisis cualitativo de los procesos de formación de alianzasAunque el efecto de la alianza terapéutica en el resultado de la psicoterapia está bien documentado en la literatura de investigación, se sabe menos acerca de cómo se desarrolla la alianza durante las primeras sesiones de la terapia. Este metanálisis cualitativo tuvo como objetivo resumir y volver a analizar la literatura de investigación cualitativa existente sobre los procesos de formación de alianzas desde las perspectivas de terapeutas y clientes. Los artículos de investigación se obtuvieron mediante búsquedas sistemáticas en las siguientes bases de datos: PsycINFO, MEDLINE y Web of Science. Inicialmente, se examinaron 1.006 artículos no duplicados, resultando en 15 artículos que exploraron los primeros procesos de formación de alianzas desde las perspectivas de terapeutas y clientes. Estos artículos se analizaron utilizando un marco existente de metaanálisis de investigación cualitativa. Nueve artículos que estudiaron la perspectiva del cliente revelaron 5 metatemas generales: (1) conocer a un terapeuta competente y cálido; (2) ser entendido como una persona completa; (3) sentirse apreciado, tolerado y apoyado; (4) ganando fuerza y esperanza para el futuro; y (5) superar los miedos iniciales y la aprehensión sobre la psicoterapia. Siete artículos que estudiaron la perspectiva del terapeuta revelaron 6 metatemas generales: (1) equilibrar las intervenciones técnicas y la calidez interpersonal; (2) mostrando un genuino deseo de entender; (3) apoyar abiertamente a la agencia del cliente; (4) ajustarse para crear una sensación de seguridad; (5) prestar atención al lenguaje corporal; y (6) proporcionar experiencias útiles durante la primera sesión. Como el primero de su clase, este metanálisis de las perspectivas duales de terapeutas y clientes muestra puntos comunes y divergencias temáticas sobre cómo se experimenta el desarrollo de alianzas. Se discuten las implicaciones clínicas de cómo se puede promover el desarrollo de alianzas en la práctica clínica.

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