Encounters with doctors: quantity and quality

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Abstract

Continuity of care and the large numbers of health care professionals who deliver that care are issues that frequently concern patients and their families. This study examined the number of doctors encountered by 50 patients, during the period of their cancer care. This ranged from 4 months to 26 years, with a median time of 2 years and 4 months. The doctors included in this number were general practitioners, doctors met during hospital inpatient admissions and when attending outpatient appointments, and doctors at the hospice. Descriptive statistics are included detailing the total number of doctors encountered by patients; the number met by patients within the first year of their cancer care; and the average number of new doctors met each year.

The minimum number of doctors met was 13, maximum 97 and median 32. Notable examples include one patient who met 31 doctors during a 6-month period, and one patient who met 73 doctors during a period of 2 years and 1 month. Patients in this study with a history of less than 1 year met 28 doctors on average.

Semi-structured interviews with these patients were conducted adopting a qualitative approach. Patients were asked about their recollections of the doctors they had met during their cancer care and what value they attributed to these encounters. Interviews were subject to thematic analysis. The major themes to emerge were: continuity of care, the provision of information and explanations and honesty in that process, breaking of bad news, the manner adopted by the doctor and issues relating to specialist referral.

The large number of health care professionals, including the doctors quantified in this study, involved in the care of each patient represents a major challenge to ‘seamless’ and consistent communication between those involved.

La continuité des soins et le grand nombre de professionels médicaux qui procureent ces soins sont souvent le sujet d'inquiètude pour les patients et leurs familles. Cette étude a examiné le nombre de médecins rencontrés par 50 patients durant la période de soins reçus contre le cancer. Cette période avait varié de 4 mois à 26 ans avec un temps moyen de 2 ans et 4 mois. Les médecins inclus dans le total comprenaient des généralistes, des médecins rencontrés duran l'admission en hopital, ceux rencontrés durant les rendez-vous comme malades externes et les médecins des établissements de soins palliatifs. Des statistiques détaillées sont inclues donnant le nombre total de médecins rencontrés par les patients; le nombre rencontrés par les patients durant la première année de soins pour leur cancer; et le nombre moyen de nouveaux médecins rencontrés chaque année.

Le nombre minimum de médecins rencontrés était 13, maximum 97 et en moyenne 32. Des exemples notables incluent un patient qui avait été vu par 31 médecins durant une période de 6 mois, et un autre qui avait été vu par 73 médecins sur une période de 2 ans et 1 mois. Dans cette étude les patients avec des antécèdants de moins de 1 an avaient en moyenne été vus par 28 médecins. Des interviews demi-structurés avec ces patients avaient été menés en adoptant une approce qualitative. Les patients furent interrogés sur le souvenir qu'ils avaient des médecins rencontrés durant les soins de leur cancer et quelle valeur ils attribuaient à ces rencontres. Ces interviews fûrent soumis à une analyse thèmatique. Les thèmes majeurs qui émergèrent fûrent: la comportement adopté par le médecin et les problèmes associés au renvoi à un spécialiste. Le nombre important de professionels médicaux, y compris les médecins évalués dans cette étude, participant aux soins de chaque patient représente un défi majeur pour une communication ininterrompue et consistante entre toutes les parties.

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