Load Theory Behind the Wheel; Perceptual and Cognitive Load Effects

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Abstract

Perceptual Load Theory has been proposed as a resolution to the longstanding early versus late selection debate in cognitive psychology. There is much evidence in support of Load Theory but very few applied studies, despite the potential for the model to shed light on everyday attention and distraction. Using a driving simulator, the effect of perceptual and cognitive load on drivers’ visual search was assessed. The findings were largely in line with Load Theory, with reduced distractor processing under high perceptual load, but increased distractor processing under high cognitive load. The effect of load on driving behaviour was also analysed, with significant differences in driving behaviour under perceptual and cognitive load. In addition, the effect of perceptual load on drivers’ levels of awareness was investigated. High perceptual load significantly increased inattentional blindness and deafness, for stimuli that were both relevant and irrelevant to driving. High perceptual load also increased RTs to hazards. The current study helps to advance Load Theory by illustrating its usefulness outside of traditional paradigms. There are also applied implications for driver safety and roadway design, as the current study suggests that perceptual and cognitive load are important factors in driver attention.

La théorie de la charge perceptuelle a été proposée comme une solution à l’éternel débat entre la sélection précoce et la sélection tardive en psychologie cognitive. Plusieurs preuves viennent appuyer la théorie de la charge, mais très peu d’études appliquées ont été réalisées, malgré le potentiel de ce modèle à faire la lumière sur l’attention et la distraction de tous les jours. Au moyen d’un simulateur de conduite automobile, l’effet des charges perceptuelle et cognitive sur la recherche visuelle du conducteur a été évalué. Les conclusions étaient en grande partie alignées avec la théorie de la charge, affichant un traitement réduit des éléments de distraction sous une charge perceptuelle élevée et un traitement accru des éléments de distraction sous une charge cognitive élevée. L’effet de charge sur le comportement au volant a également été analysé, affichant des différences significatives au niveau du comportement au volant selon que ce dernier était soumis à une charge perceptuelle ou cognitive. De plus, l’effet de la charge perceptuelle sur les niveaux de conscience des conducteurs a été étudié. Les charges perceptuelles élevées ont considérablement augmenté la surdité et la cécité d’inattention en réponse à des stimuli pertinents et non pertinents à la conduite automobile. La charge perceptuelle augmentait aussi les temps de réaction par rapport aux dangers. La présente étude contribue à faire progresser la théorie de la charge en démontrant son utilité en dehors de paradigmes traditionnels. Cette théorie a aussi des implications en matière de sécurité des conducteurs et de conception des routes, étant donné que la présente étude actuelle suggère que les charges perceptuelle et cognitive jouent un rôle important sur l’attention du conducteur.

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